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lundi 9 avril 2012

HARMONICA SLIM (Travis Blaylock), le bluesman de Texarkana

HARMONICA SLIM (Travis Blaylock)

            Aujourd’hui bien oublié, Travis Blaylock a cependant connu durant les années 50 un certain succès commercial sous le nom de Harmonica Slim, ce qui lui a notamment valu d’être le seul Harmonica Slim sur le marché, les autres comme James Moore devant abandonner leur surnom Harmonica Slim pour celui de Slim Harpo et Richard Riggins (qui fera plusieurs très bons disques pour Fedora sous ce sobriquet) gardant son vrai patronyme.
            Travis Leonard Blaylock est né le 21 décembre 1934 à Douglassville, une bourgade de la frontière du Texas et de l’Arkansas, frontière que ses parents franchissent quelques années plus tard afin de s’installer dans la plus grande ville qu'est Texarkana. C’est vers l’âge de douze ans que Travis Blaylock commence à jouer de l’harmonica sous l’influence de plusieurs voisins ainsi que des disques de John Lee "Sonny Boy" Williamson. Il chante et joue avec un groupe de gospel local, les Sunny South Gospel Singers.
            Il se lie d'amitié avec le guitariste Martin Fulson (le frère de Lowell) et ils forment bientôt un petit groupe qui anime une émission radiophonique hebdomadaire sur la station KCMC de Texarkana.
            En 1949, Travis gagne Los Angeles et s'intègre très vite à l'importante et très vivace scène du blues et du R&B de cette époque, faisant notamment partie de l'orchestre de Lowell Fulson et Lloyd Glenn. Il enregistre d'abord comme harmoniciste de plusieurs séances de blues et de R&B californiens avant de fonder, sous le nom de Harmonica Slim, son petit orchestre qui comprendra aussi souvent le superbe pianiste Lloyd Glenn. Slim enregistre enfin en vedette une douzaine de titres entre 1954 et 1960 qui mélangent avec bonheur l'inspiration rurale du blues de la frontière texane avec des sons et des arrangements beaucoup plus sophistiqués qui dominent le R&B californien. Mary Helen et surtout You better believe it (qui pénètre dans le Top 100 R&B) sont de petits succès commerciaux qui permettent à Harmonica Slim de faire partie de grandes tournées de R&B qui sillonnent les Etats Unis, en compagnie de Lowell Fulson, Percy Mayfield, T-Bone Walker, Ray Charles, Pee Wee Crayton ou B.B. King.

            Mais les années 60 sont celles de vaches bien maigres pour Slim qui doit prendre un travail en usine pour vivre. A la fin de cette décennie, c'est T-Bone Walker qui le présente au producteur Bob Thiele qui accepte de lui faire enregistrer un album pour son label Bluestime en compagnie de musiciens de jazz et de R&B comme le saxophoniste Plas Johnson. Assez curieusement, Thiele qui a enregistré plusieurs fois George Smith trouve le jeu d'harmonica de Slim trop rural et "primitif" et décide que Smith au son bien plus urbain et jazzy tiendra la plupart des parties d'harmonica sur cet album, fort méconnu, mais qui possède de nombreuses qualités.
            Après le décès de son père en 1971, Harmonica Slim retourne s'occuper de sa mère à Texarkana. Il travaille comme pompiste mais joue régulièrement avec un orchestre local celui du guitariste Nelson Carson. Il enregistre avec eux pour Louis Guida en 1975-76, des séances malheureusement demeurées inédites.
            Après la mort de sa mère, Harmonica Slim abandonne le blues, redevient Travis Blaylock, se tourne à nouveau vers le gospel et la religion. Il est même le Révérend de son église baptiste lorsqu'il décède le 16 juin 1984 à Texarkana.


Now well forgotten, Travis Blaylock however experienced during the 1950s some commercial success under the name Harmonica Slim, which even earned him to be the only Harmonica Slim on the market, forcing James Moore to abandon his Harmonica Slim nickname for Slim Harpo and Richard Riggins (who would make several very good disks for Fedora under this nickname later on) keeps his true surname. Travis Leonard Blaylock was born December 21, 1934 in Douglassville, a village of the Texas-Arkansas border, a border that his parents crossed a few years later to settle in the largest city of Texarkana. It was around the age of twelve that Travis Blaylock began playing the harmonica under the influence of several neighbors and the records of John Lee “Sonny Boy” Williamson. He sang and played with a local gospel group, the Sunny South Gospel Singers. He was a close friend with guitarist Martin Fulson (brother of Lowell) and they soon formed a small group who hosted a weekly radio show on station KCMC of Texarkana. In 1949, Travis moved to Los Angeles and integrated very quickly the important and very perennial scene of blues and R & B of that time, even becoming a part time member of the band of Lowell Fulson who included pianist Lloyd Glenn at that time. He recorded as a harmonica player with several West Coast sessions prior to founding, under the name Harmonica Slim, a small blues band which often included superb piano playing by Lloyd Glenn. During the 50’s, Slim recorded a dozen titles between 1954 and 1960 that happily mixed Texas Country blues with arrangements much more sophisticated in the mould of the current R & B California sounds. “Mary Helen” and especially “You better believe it” (entering the Top 100 R & B) were small hits that allowed Harmonica Slim to be part of the great R & B tours crisscrossing the United States, in the company of Lowell Fulson, Percy Mayfield, T-Bone Walker, Ray Charles, Pee Wee Crayton and B.B. King. But the 1960s were lean years to Slim who had to take a job in the factory to make a living. At the end of the decade, T-Bone Walker brought Slim to producer Bob Thiele, who agreed to record a whole album for his label Bluestime in the company of jazz and R & B musicians like saxophonist Plas Johnson. Curiously enough, Thiele , (who recorded several times George Smith) found the style of Harmonica Slim too rural and “primitive” and decided to replace his blowing parts by those of Smith a much more urban and jazzy harpman that Slim. This album, quite unknown to most, and very rare to these days, has many qualities. After the death of his father in 1971, Harmonica Slim returned to care for his mother at Texarkana. He worked in a gas station while playing regularly with the local band of guitarist Nelson Carson. He recorded with them for Louis Guida in 1975-76, unfortunately those sessions remained unpublished. After the death of his mother, Harmonica Slim gave up the blues for good and was reborn Travis Blaylock, turned definitively to the gospel and the religion. He even become a Reverend of the local Baptist Church until he died on June 16, 1984 in Texarkana. The compilation that I propose today brings together his complete recorded works with the exception of two titles (“Buddah” and “You”) that I have not been able to get. As always, if anyone has them, a copy would be welcome and would allow the “complete recordings” be more… complete! – Gérard HERZHAFT
            La compilation que je vous propose aujourd'hui regroupe l'intégrale de son œuvre, certainement pas essentielle certes mais pas non plus négligeable, à l'exception de deux titres (Buddah et You) que je n'ai pas réussi à me procurer. Comme toujours, si quelqu'un les possède, une copie serait la bienvenue et permettrait à cette "intégrale" de l'être totalement
            There are still two missing titles for this complete recordings of Harmonica Slim should be really complete (Buddah and You). If anybody owns those tracks, a copy would be helpful to make this work complete

                                                                       Gérard HERZHAFT

























THE COMPLETE HARMONICA SLIM
(Travis Blaylock)
Harmonica Slim, vcl/hca; band. Los Angeles, Ca. 1954
01. Thought I didn't love you
02. Going back home
Harmonica Slim, vcl/hca; J.D. Nicholson, pno; g; t-sax; bs; dms. Los Angeles, Ca. 20 février 1956
03. Mary Helen
04. Lonely hours
Harmonica Slim, vcl/hca; J.D. Nicholson, pno; band. Los Angeles, Ca. 30 juillet 1956
05. My girl won't quit me
06. You better believe it
07. Drop anchor
08. Do what you want to do
Harmonica Slim, vcl/hca; band. Los Angeles, décembre 1960
Buddah
09. I'll take love
You
10. Hard times
Harmonica Slim, vcl/hca; George Smith, hca; Plas Johnson, saxes; Artie Butler, kbds; Louis Shelton, g; David Walker, g; Max Bennett, bs; Abraham Mills, dms. Los Angeles, Ca. 1969
11. Stormy monday blues
12. Harmonica boogaloo
13. Tin Pan Alley
14. Love
15. That's all right
16. You better believe it
17. Things ain't what they used to be
18. Darling I love you


NB: Depuis la publication de cet article, plusieurs d'entre vous m'ont contacté en me donnant d'autres titres de Harmonica Slim qui ne se trouveraient pas dans cette "intégrale". Mais en fait, tous ces morceaux proviennent non pas de Travis Blaylock mais d'autres Harmonica Slim, en particulier Richard Riggins. Il y a deux autres musiciens au moins qui ont enregistré sous ce sobriquet: l'un dans les années 60 pour Blue Horizon, l'autre quelques titres live en 1985 en compagnie de Boogie Bill Webb. Ni l'un ni l'autre n'ont de rapport avec Blaylock qui est décédé en 1984 comme l'atteste la photo de sa pierre tombale.
Since I posted this article, several readers have written to me giving tracks by Harmonica Slim that are not in this "complete recording works". Unfortunately, those are by other bluesmen taking the same nickname, particularly Richard Riggins who recorded quite extensively under this moniker during the 1990's. At least two other musicians have recorded under the Harmonica Slim nickname, (one for Blue Horizon, the other in 1985 three tracks live in New Orleans with Boogie Bill Webb). Neither of them are our man. Travis Blaylock died in 1984, leaving only one unissued session made by Louis Guida in Texarkana in 1972. All the rest (minus two titles that I don't own) are on this homemade record.

9 commentaires:

  1. Many Thanks for this harmonica stuff.
    And yes, I own many books about the blues and I have your Blues Encyclopädie in german :-)

    Greetings and thanks again for your time and work

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    1. merci
      y a quelques 45t
      que j'avais jamais entendu
      BBB

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  2. Je ne le connaissais pas, OK c'est pas mon harmoniciste préféré, mais il y a quelques plages intéressantes typiques de la fin des années 50. Je serais quand même curieux de connaitre les musiciens de son groupe entre 1954 et 1960.
    Encore merci de partager ces moments de blues.
    OD

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  3. Pas mal du tout !
    Les sessions de 54 et 56 sont très bonnes.
    Le guitariste Louis SHELTON sonne comme Mel BROWN (piste 17).
    Merci pour cette belle découverte.
    Richard

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  4. Merci de vos commentaires. Le but de ce blog est d'abord de sortir des sentiers battus et de mettre un peu en valeur des musiciens négligés ou oubliés et/ou qui n'ont pas ou très peu été réédités. Pour Harmonica Slim, la discographie courante signale J.D. Nicholson en tant que pianiste des séances des 50's mais Slim lui-même (dans l'unique entretien que nous ayons de lui par Louis Guida) dit que c'était Lloyd Glenn qui jouait du piano dans ces séances. Travis Blaylock était très lié à Lowell Fulson qu'il a accompagné régulièrement en clubs et en tournées et il est très vraisemblable que les musiciens de ces séances soient ceux de Fulson dont évidemment Lloyd Glenn.
    Although J.D. Nicholson is credited by the Blues Discography as the piano player of the 50's Harmoica Slim sessions, Slim himself told that it was Lloyd Glenn who played the keys on those sessions. In fact, Travis Blaylock was a friend of Lowell Fulson, played in his band and toured with him during the 50's, so it might be more than possible that the band for his recordings was in fact Lowell's band, including of course at that time Lloyd Glenn

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  5. this one is a favorite. thanx

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  6. merci pour tout mais je ne vois pas les compositeurs

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    1. Anonyme, pourquoi verriez-vous les compositeurs puisqu'ils ne sont jamais signalés dans aucune discographie. En outre, la plupart des compositeurs signalés sur les disques de blues de cette époque sont évidemment faux, généralement des pseudonymes de producteurs (J.West par exemple) afin de toucher les droits de copyright alors que c'est le bluesman qui est le véritable compositeur. Ce qui fait que la nom du compositeur n'a dans ce domaine aucun intérêt.

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