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dimanche 17 février 2013

CHARLES WALKER: NEW YORK CITY BLUES



CHARLES WALKER: NEW YORK CITY BLUES

            


 Il y a eu plusieurs Charles Walker chanteurs de blues ou de Soul dont au moins deux sont en activité actuellement.
            Mais il n'y a eu qu'un bluesman newyorkais du nom de Charles Walker, un chanteur guitariste aujourd'hui bien oublié mais dont la musique, la personnalité chaleureuse et le réel charisme ont fortement marqué la scène du blues de New York durant les années 1950-70 et influencé quantité de jeunes musiciens.
            Charles Walker est né à Macon (Ga) le 26 juillet 1922 et a très jeune appris la musique avec son père, Freeman Walker, un bluesman localement renommé sous le nom de Boweavil. Mais, comme souvent, ce n'est qu'en immigrant vers le Nord (en l'occurence à Newark, New Jersey) que le jeune Charles a véritablement commencé une carrière de musicien. Il joue dans les clubs de Newark et sa réputation attire May McKay, une talent scout de New York, qui le présente aux frères Danny et Bobby Robinson. Charles enregistre en octobre 1956 l'instrumental Driving home, très dans le style guitaristique de l'époque, fort inspiré du Honky Tonk de Bill Doggett et Bill Jennings. Grâce à l'entregent des frères Robinson qui possèdent des circuits de distribution et de diffusion pour leurs productions, Driving home connaît un certain succès.
            Charles Walker forme alors un orchestre avec des musiciens newyorkais comme l'harmoniciste Danny Brown - qui prend le nom de B. Brown pour surfer sur le fort succès de Buster Brown auteur de classiques comme Fannie Mae - , le pianiste Lee Roy Little, le batteur Danny Q. Jones et souvent l'extraordinaire Wild Jimmy Spruill à la seconde guitare. Durant quelques années, Charles réussit à vivre ainsi de sa musique, jouant un peu partout dans les clubs de Harlem et du Bronx. En 1959, les frères Robinson ramènent Charles et son groupe dans les studios pour une excellente séance qui donne le classique Charles Walker Slop et It ain't right. Durant cette séance, Lee Roy Little grave aussi deux titres sous son nom.
            Mais le groupe se disperse peu après cette séance, chaque musicien tentant une carrière de son côté. Charles joue régulièrement dans les clubs avec de jeunes musiciens comme Larry Johnson. Mais il doit attendre trois ans pour retrouver le chemin des studios, cette fois pour le petit label Atlas et deux excellents 45t qui, malheureusement, sont mal distribués et passent d'autant plus inaperçus que le blues à New York (comme ailleurs) a de moins en moins les faveurs du public afro-américain. Charles trouve encore quelques engagements dans des clubs comme le Colonial House mais, lorsque celui-ci est ravagé par un incendie, Charles doit abandonner la musique pour pouvoir vivre décemment. En 1970, de graves difficultés personnelles (la mort de son épouse) le persuadent de tout vendre et quitter New York quand Bobby Robinson le contacte, une nouvelle scène du blues, animée essentiellement par de jeunes Blancs, émergeant à New York. Cela donne une longue séance d'enregistrement en compagnie de son protégé Larry Johnson à l'harmonica ou du guitariste Bob Malenky. Malheureusement, seuls deux titres (un 45t) dont You know it ain't right sont publiés et le reste de la séance demeure toujours enfoui quelque part dans les archives de Bobby Robinson. Quelques mois plus tard, Charles en compagnie de Bill Dicey, un harmoniciste de talent, grave un nouveau 45t pour l'obscur label P&P qui comprend une belle version très muddyesque de Forty days and forty nights.
            Bien que ces 45t ne rapportent rien à Walker, cela le pousse à rester à New York, lui permet de jouer ici et là en public. Et en 1974, le bassiste Tom Pomposello qui anime une émission de radio consacrée au blues et qui vient de fonder son label Oblivion, interviewe longuement Charles et lui permet d'enregistrer à nouveau plusieurs excellentes séances pour lesquelles Walker retrouve son ancien compagnon, le pianiste Lee Roy Little. Un album Blues from the apple qui résume toutes ces séances (avec d'autres chanteurs et musiciens que Charles Walker) vaut la peine d'être écouté.
            Hélas, les amateurs de blues des années 1970 ne sont intéressés que par les bluesmen de Chicago ou du Delta et l'album se vend très mal. Cela n'empêche pas Tom Pomposello d'essayer de promouvoir cet excellent bluesman de New York et de le faire tourner mais, atteint d'un cancer du poumon, Charles Walker décède le 24 juin 1975 à New York.
            Cette collection regroupe la totalité des enregistrements publiés par Charles Walker y compris l'ultra-rare Rock me mama (Fury) que notre ami Paul de Bruycker nous a fait parvenir plus récemment .
Merci aussi à notre ami Benoit Blue Boy pour avoir fourni les deux parties de Driving home et nous avoir fait entendre une autre version, très similaire, enregistrée par Paul Gayten à La Nouvelle Orléans quelques mois plus tard avec, cette fois, Edgar Blanchard à la guitare. Il y a aussi un autre Charles Walker - un musicien blanc de Nashville - qui a aussi enregistré ce titre mais d'une façon très différente, également en deux parties!
                                                                       Gérard HERZHAFT

            Among several Charles Walkers singing and playing blues and Soul, this particular Charles Walker was born july 26th 1922 in Macon, Georgia. His blues guitarist father Freeman was quite known in the neighborood joints under the moniker of Boweavil and taught his son how to sing and play the real downhome blues.
            Coming up north to find better opportunities in Newark (NJ) in the 1940's, Charles Walker started a full time musical career, playing in the local clubs and drawing the attention of talent scout May McKay who brought him into New York City studios to record for the Robinson brothers in 1956 his first 45, a driving instrumental a la Honky Tonk, Driving home. The record sold quite well, at least locally, and Charles formed a blues band with good musicians like harp player Danny B. Brown (not to be confused with Buster Brown who also recorded for Bobby Robinson), ace pianist Lee Roy Little and striking guitarist Wild Jimmy Spruill. In 1959, Charles recorded a new session with this band, waxing the classic instrumental Charles Walker's slop. Unfortunately, soon afterwards, all his musicians left him for trying personal careers. Nevertheless, Charles continued to play regularly in New York clubs, finding as sidemen young musicians like Larry Johnson. He had to wait three years to record again in 1963, a good session for the tiny Atlas label that unfortunately went nowhere.
Photo: Fred Seibert
            In New York, like everywhere in the USA, the blues was then considered out of fashion among the young African-Americans and, after the Colonial Club where Charles played regularly was destroyed by a fire plus several personal tragedies that plagued his life, Walker left off music completely.
            But in 1971, Bobby Robinson was aware that a new almost entirely young and white blues scene was emerging in New York City searching "real" bluesmen to learn from. He then persuaded Charles Walker to take his guitar again. Robinson then recorded a long session with Charles backed by Larry Johnson blowing the harmonica and Bob Malenky on guitar. Unfortunately, only two titles have been issued on a rare Fury 45 and the rest of the tracks still lay unissued somewhere in Robinson's vaults. The same year, and this time with Bill Dicey playing the harp, Charles recorded another 45 for the obscure P&P label with a good muddyesque version of 40 days and 40 nights.
            With the help of Dicey, Charles was able to play at some college venues, was interviewed by blues fan and bassist Tom Pomposello who held his own radio programme and his small Oblivion label. Tom persuaded Charles to record several new sessions with young sidemen plus old friend Lee Roy Little. Blues fromThe Apple is the complete album (with and without Charles) and deserves to be heard; although nobody paid any attention to it when it was issued.
            Tom tried very hard to promote Charles Walker on the international blues circuit. But on june 24, 1975, Charles died from a lung cancer.
            I feel it might be time to listen a little more carefully to this good true bluesman who gave much more than he received. This mp3 collection gathers all his records even the ultra rare Rock me mama (Fury) that Paul de Burycker has sent lately from hi extensive blues collection. Thanks a lot also to our good friend Benoit Blue Boy for providing the two parts of Driving home and pointing that the same title has been recorded some months after by New Orleans bandleader Paul Gayten, this time with Edgar Blanchard playing the guitar. And there is also another Charles Walker - probably a Country musician who has recorded a two-part Driving home which is very different from the Charles Walker's bluesy original.
                                                                       Gérard HERZHAFT






CHARLES WALKER/ Complete Recordings
Charles Walker, g; Wild Jimmy Spruill, g; Horace Cooper, pno; Mauerice Simon, t-sax; bs; dms. New York City, octobre 1956
01. Driving home Part I & II
Charles Walker, vcl/g; B. Brown, hca; Lee Roy Little, pno & vcl on*; Wild Jimmy Spruill, g; bs; Danny Q. Jones, dms. New York City, 1960
02. Charles Walker's slop
03. It ain't right
04. Your evil thoughts*
05. I'm a good man*
Charles Walker, vcl/g; Bubba Smith, pno; Henry Copeland, bs; "Peanuts", dms. New York City, juin 1963
06. Nervous wreck
07. Downhearted blues
Charles Walker, vcl/g; band. NewYork City, novembre 1963
08. Louise
09. Wrong kind of woman
Charles Walker, vcl/g; Larry Johnson, hca; Lee Roy Little, pno; Bob Malenky, g; Sonny Harden, bs; Bobby King, dms. New York City, mars 1971
10. You know it ain't right
10A. Rock me mama
(about 20 titles recorded at that session by Bobby Robinson still unissued)
Charles Walker, vcl/g; Bill Dicey, hca; Bob Malenky, g; Bobby King, dms. New York City, décembre 1971
11. 40 days and 40 nights
12. My babe
Charles Walker, vcl/g; Larry Johnson, hca. New York City, 25 avril 1973
13. Decoration day
Charles Walker, vcl/g; Lee Roy Little, pno/vcl on *; Ann Yancey, g; Davis Lee Reitman, bs; Ola Mae Dixon, dms. New York City, 1 mai 1973
14. Meeting you
15. I'm a good man but a poor man*
Charles Walker, vcl/g; Bill Dicey, hca; Ann Yancey, g; Sonny Harden, bs; Ola Mae Dixon, dms. New York City, 29 juillet 1973
16. Gladly
Charles Walker, vcl/g; Bill Dicey, hca; Lee Roy Little, pno, Tom Pomposello, bs; Bobby King, dms. New York City, mai 1974
17. Juice head woman
18. Fast fast women and a slow racehorse


mercredi 6 février 2013

FENTON ROBINSON/ Early Recordings



FENTON ROBINSON/ Early Recordings



photo © Emmanuel Choisnel
            Malgré son immense réputation auprès des fans de blues du monde entier, Fenton Robinson est rarement cité parmi les bluesmen majeurs. Alors que son œuvre, presque toujours excellente voire remarquable, en fait un des plus accomplis des chanteurs/guitaristes du blues "moderne".

            Né le 23 septembre 1935 à Minter City, dans le Mississippi, au sein d'une famille de métayers miséreux, essentiellement élevé par sa mère, il doit quitter l'école très jeune pour aider aux travaux des champs. C'est un voisin, le guitariste Sammy Hampton, qui lui apprend les rudiments de la guitare. Mais ce n'est qu'après avoir déménagé à Memphis en 1951 que Fenton découvre les guitares des grands innovateurs de la Côte Ouest comme T-Bone Walker ou Oscar Moore, les arrangements des big bands de jazz et les voix des blues shouters tels Eddie Vinson ou Joe Williams. Ce seront toujours ces influences sophistiquées et urbaines qui domineront sa musique.

            Il décide alors de devenir musicien professionnel, forme un groupe avec Charles McGowan et parfait son éducation musicale auprès de différents musiciens chevronnés de la ville. Une démarche extrêmement inhabituelle pour un bluesman du Mississippi qui, plus tard, l'amènera à apprendre à lire et à écrire la musique et arranger l'orchestration.

            Memphis se révélant peu lucratif, Fenton gagne tenter sa chance à Little Rock en 1953, en faisant sa base de rayonnement jusqu'en 1961. Il joue dans les clubs de jazz et de blues, anime une émission de radio sur KXLR, présentant tous les talents de la capitale de l'Arkansas: Larry Davis (alors bassiste), Sammy Lawhorn, Sunny Blair, Ernest Lane... Il joue aussi souvent à Saint Louis, notamment en 1954-55 au Blue Flame Club où il rencontre Ike Turner et ses Kings of Rhythm. Quand Fenton retourne à Little Rock, il est suivi de quelques musiciens des Kings of Rhythm, tel le saxophoniste-ténor Little Cameron avec lequel il enregistrera.

            Remarqué par Lester Bihari, Fenton enregistre enfin en 1957 pour Meteor Tennessee woman, ce qui l'amène à signer pour le label de Don Robey, Duke qui saura lui faire graver une série de séances remarquables dans ses studios de Houston: As the years go passing by (une composition originale de Peppermint Harris cédée à Robey qui deviendra le standard que l'on sait), une version supérieure de Tennessee woman, Mississippi steamboat ou l'instrumental The Freeze (qui influencera tant Albert Collins). Fenton accompagne aussi plusieurs chanteurs comme Larry Davis sur le classique Texas flood.

            Mais dans le Sud, Robinson ne réussit pas à vivre, comme il le souhaite tant, de sa musique, et doit travailler en usine le jour (notamment chez Coca Cola). Il gagne donc Chicago. Presque immédiatement, la réputation de ses disques Duke, son jeu de guitare jazzy, fluide, virtuose, expressif, son chant poignant qui ajoute au phrasé distingué des blues shouters la ferveur du Gospel lui permet d'assembler un groupe (Bobby King, Jack Myers, Earl Robinson) qui devient l'orchestre-maison du club Theresa's. Il enregistre pour plusieurs petits labels de Chicago (USA, Palos). En 1967, le magnifique Somebody loan me a dime commence à flirter avec les Hit Parades locaux mais l'hiver précoce et très dur paralyse la ville durant plusieurs semaines, empêchant l'ascension du titre.

            Cependant, Somebody n'est pas perdu pour tout le monde, notamment pas pour le chanteur de rock Boz Scaggs qui l'enregistre en 1969 sur Atlantic, s'en approprie la composition et en fait un énorme succès commercial! Malgré ses efforts, Fenton - qui n'a guère les moyens financiers de lutter - ne récupérera jamais les droits qu'il aurait dû percevoir. Robinson continue donc une petite carrière, grave encore quelques 45 t pour le minuscule label Giant puis, dans la foulée du succès de Boz Scaggs, un album entier à Nashville sous l'égide de John Richbourn qui ne trouve rien de mieux que de le priver de sa guitare et l'entourer d'un des groupes de rock les plus rigides du moment.

Alligator CD
            Fenton tourne ensuite avec Charlie Musselwhite durant quelques années. Jusqu'à ce que Bruce Iglauer lui permette enfin en 1974 d'enregistrer le merveilleux Somebody loan me a dime (Alligator). Magnifiquement produit, entouré de grands musiciens de blues, Fenton est au sommet de son art et cet album est certainement un des grands chefs d'œuvre indispensables du Chicago blues de cette période. Plusieurs titres de cette sublime séance sont encore inédits et on peut espérer que Alligator va en sortir un jour l'intégrale?
            Avec un tel disque et un label comme Alligator, l'avenir de Fenton semblait enfin prometteur. Malheureusement, impliqué dans un accident de voiture mortel, Robinson est condamné à la prison et incarcéré en 1975. A sa sortie, il enregistre un nouveau très bon album pour Alligator I hear some blues downstairs. Mais le caractère ombrageux et la personnalité de Fenton le brouillent avec beaucoup de monde. Il retourne vivre à Little Rock, cette fois pour trouver une scène du blues agonisante, gagne Springfield (Ill) où il obtient une résidence d'artiste dans un college... Il ne joue plus en public que sporadiquement, disparaît pratiquement de la scène américaine. Heureusement, sa réputation en Europe et au Japon lui permettent d'y effectuer des tournées et d'enregistrer encore quelques albums pour le label néerlandais Black Magic (Blues in progress/ Nighflight; Special road).

            C'est hélas un homme amer, désabusé, sûr de ses talents dont il vivote à peine qui meurt d'une attaque le 30 novembre 1997 à Rockford dans l'Illinois.

            Sa très belle œuvre enregistrée, elle, n'a cessé de grandir avec le temps.

            Si tous ses albums sont relativement disponibles en CD, ses premiers 45t sont difficiles ou impossibles à trouver. Nous les avons donc rassemblés ici grâce à la générosité de Hartmut Münnich et Paul De Bruycker.

                                                           Gérard HERZHAFT



Although rarely credited as a major figure of the Chicago blues, Fenton Robinson has nevertheless a strong and well deserved reputation as a wonderful smooth singer and subtle and expressive guitarist among blues buffs all over the world.

Born September 23, 1935 in Minter City (Ms), the young Fenton had a very hard childhood, having to quit school at an early age to help his farming mother. A neighbor guitarist, Sammy Hampton, opened up his mind to music, jazz and blues. It was anyway not before Fenton had moved to Memphis in the early 1950's that he was confronted to "real" musicians, live or on records, T-Bone Walker, Oscar Moore, the sound of the big bands, the blues shouters like Joe Williams (from Count Basie's) and Eddie Vinson who, all of them, would stay as his main musical influences. All his life Fenton would want to be a professionnal, classy musician, taking lessons, learning how to read and write music and arrangements. With a friend, the guitarist Charles McGowan, Fenton embarked himself on a musical career with great expectations and ambitions. Relocated in Little Rock (Arkansas) in 1953, Fenton knew and played with all the local musicians (Larry Davis, Sammy Lawhorn, Sunny Blair), hosted a local radio programme and had gigs all around Little Rock up to Saint Louis where he knew and played with Ike Turner and his Kings of Rhythm. Tenor saxman and singer Little Cameron, one of Ike's alumni, even went into Fenton's band whose whom he would record a handful of sides.

            At last, Fenton recorded in 1957, first for Lester Bihari's Meteor label (Tennessee woman), then for Don Robey's Duke label. Well produced, with gound sound and arrangements, the tracks that Fenton waxed for Duke in 1959-60 stand up very well the tests of time. As the years go passing by (an original composition by Peppermint Harris who sold it to Robey), a new superior version of Tennessee woman, Mississippi steamboat or The freeze (which would greatly influence Albert Collins) are some of the best Duke titles.

            But despite all that buzz, Fenton had still to work on a day-job (in a Coca Cola plant) for bread and butter. Once again, with great hopes, he went to try his luck in Chicago where he would take more music lessons with Reggie Boyd.

            Quickly, his mellow, jazzy, floating and inventive guitar playing as well as his classy singing (plus the reputation of his Duke 45's) earned him a secure job as leader of the house band (with Bobby King, Jack Myers...) at Theresa's. He also managed to record for several small Chicago labels: USA, Giant, Palos... In 1967, his stunning composition Somebody loan me a dime, for Palos, started to climb the local charts but was unfortunately cut off by an early and severe Chicago winter which froze litteraly all activities in the Windy city.

            Anyway, rising rock star Boz Scaggs heard the song, copyrighted the tune and recorded it for his Atlantic album in 1969, a national smash hit that should have earned some needed money to Fenton but instead left him embittered and poorer, the expanses of lawyers and such going nowhere!

            Trying to emulate Boz's music, Nashville producer John Richbourn signed Fenton and made him recording a poor rock-oriented album in which Fenton didn't even had the right to play his guitar! Fenton went for a while on the road with Charlie Musselwhite.

            At last in 1974, Fenton recorded a major album under the wise production of Bruce Iglauer. Somebody loan me a dime (Alligator) is certainly a masterpiece of the "modern" Chicago blues idiom in which Fenton appears at the peak of his considerable talents. Several tracks from this legendary sessions are still unissued. Maybe one day, Bruce and Alligator would give us the "complete" recording session?

            With such an album and a dedicated producer like Iglauer, the future of Fenton Robinson seemed at last promising. But bad luck struck him once again. Involved in a fatal car accident, Fenton had to go to jail for several months in 1975.

            He recorded another good album for Alligator albeit less stunning than the previous one (I hear some blues downstairs) but seemed not to be able to cash on anything. His brood temper, his versatility discouraged many to take care of his career. Fenton quit Chicago to return to Little Rock, just to find a dying blues scene, relocated to Springfield, Illinois, where he chiefly lived upon musical lectures in schools and even day jobs. He dropped off the US blues scene almost completely but, fortunately, his great reputation in Japan and Europe gave him the opportunty to tour overseas and record a handful of (very good) albums for the Dutch Black Magic label.

            But this is a very bitter, suspicious, disillusionned man, still aware of his considerable musical talents largely unrecognized outside some limited circles, that died after an attack on november 30, 1997.

            His mostly first rate recorded legacy speaks for his greatness.

            If his albums are all still available on CDs, his first sides on 45's are quite hard to obtain. With some help from Hartmut Münnich and Paul de Bruycker I have thus collected his complete early works on this .mp3 comp.

                                                                       Gérard HERZHAFT












FENTON ROBINSON  Complete Recordings

Fenton Robinson, vcl/g; Charles Mc Gowan, g; pno; Robert Williams, t-sax; Larry Davis, bs; J.W. Hughes, dms. Memphis, Tn. mars 1957

01. Tennessee woman

02. Crying out loud

Fenton Robinson, vcl/g; David Dean, t-sax; James Booker, pno; Larry Davis, bs; Nat Kendricks, dms. Houston, Tx. 17-26 mai 1958

03. Crazy crazy lovin'

04. Mississippi steamboat

05. The freeze

06. Double freeze (vcl: Peppermint Harris)

Fenton Robinson, vcl/g; James Booker, pno; Texas Johnny Brown, g; David Dean, t-sax; Hamp Simmons, bs; Nat Kendricks, dms. Houston, tx. 1959

07. As the years go passing by

08. Tennessee woman

09. You've got to pass this way again

10. Schoolboy

Fenton Robinson, vcl/g; Hop Wilson, st-g; Elmore Nixon, pno; Pete Douglas, bs; Ivory Lee Semien, dms. Houston, Tx. 27 octobre 1960

11. You don't move me anymore

12. My woman done quit me

Fenton Robinson, vcl/g; Detroit Jr, pno; Burgess Gardner, t-sax; Eddie Silvers, a-sax; Bob Anderson, bs; Billy Davenport, dms. Chicago, Ill. 1966

13. Say you're leaving

14. Directly from my heart

15. You're cracking me up

16. I put my baby in high society

Fenton Robinson, vcl/g; Kenneth Sands, tpt; Bobby Forte, t-sax; Alberto Gianquinto, pno; Leo Lauchie, bs; Sonny Freeman, dms. Chicago, Ill. mai 1967

17. I believe

18. Somebody loan me a dime

Fenton Robinson, vcl/g; tpt; Little Cameron, t-sax; Wayne Bennett, g; pno; James Green, bs; dms. Chicago, Ill. janvier 1968

19. Farmer's son

20. Let me rock you to sleep

21. Keep on grooving me baby

Fenton Robinson, vcl/g; horns; John Logan, og; Mighty Joe Young, g; James Green, bs; Bill Warren, dms. Chicago, lll. 1969

22. 7/11 blues

23. There goes my baby

24. Fen-ton a soul