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jeudi 3 avril 2014

GEORGE SMITH/ Early Recordings



GEORGE SMITH/ Creator of the West Coast Harmonica


            Bien que beaucoup moins célèbre que Little Walter ou Big Walter Horton, George Allen Smith n'en demeure pas moins une des grandes icônes de l'harmonica blues amplifié.
            Né le 22 avril 1924 à Helena dans l'Arkansas mais élevé dans le Nord par sa mère, une harmoniciste chromatique férue des orchestres d'harmonicas à la Borrah Menovitch et de Larry Adler, George Smith a d'abord été influencé par leurs disques et a commencé à interpréter toutes sortes d'airs pop et jazz avant de rencontrer les harmonicistes de blues une fois qu'il ait gagné Kansas City en 1942. Il y travaille dans les abattoirs de la ville et se produit le soir dans les nombreux clubs de la ville, souvent au sein d'orchestres de jazz, la musique dominante de la grande cité du MidWest. C'est à ce moment-là (vers 1945) et pour se faire entendre au milieu des cuivres qu'il met en place la technique de l'amplification électrique de l'harmonica dont il est indubitablement une des pionniers. George transporte cette expérience du jazz lorsqu'il s'installe à Chicago en 1949, confronte ses idées avec celles des harmonicistes de la ville, alors très marqués par John Lee "Sonny Boy" Williamson. Smith s'en distingue d'emblée, utilise beaucoup les octaves sur la troisième position même quand il joue du diatonique. Il fait partie de plusieurs orchestres de Chicago, remporte des "batailles" d'harmonicas avec ses pairs Little Walter et Junior Wells mais sans réussir à obtenir davantage que l'estime des musiciens.
            Ce n'est que lors d'une visite à Kansas City en 1955 que George Smith enregistre enfin pour les frères Bihari une série de 45t dans lesquels il démontre toute l'étendue de ses talents d'harmoniciste révolutionnaire. Blues in the dark, Telephone blues, Blues stay away, Hey Mr Porter sont aujourd'hui des classiques de l'harmonica blues. Mais le succès commercial n'est alors pas au rendez-vous et il enregistre surtout pour de tout petits labels mal distribués et, pour des raisons contractuelles, sous divers pseudonymes  - Little Walter Jr, Harmonica King, George Allen -qui ne facilitent pas sa notoriété. Ce n'est que lorsque Muddy Waters l'embauche dans son orchestre en 1968-69 que George Smith apparaît sur les grandes scènes américaines et européennes. Il n'enregistre malheureusement pas avec son patron mais apparaît derrière Otis Spann et Sunnyland Slim. Il grave aussi deux albums en vedette (Tribute to Little Walter et surtout Of the blues) qui provoquent un choc auprès des innombrables apprentis harmonicistes du blues revival, notamment grâce à la présence sur ces disques d'étincelants instrumentaux comme Ode to Billy Joe, Juicy Lucy ou Hawaiian Eye.
           
Il quitte Muddy, se fixe définitivement à Los Angeles, joue dans l'orchestre de la chanteuse Big Mama Thornton, ce qui lui vaut une nouvelle notoriété et la possibilité d'enregistrer des séances remarquables avec elle mais aussi derrière Big Joe Turner ou Jesse Thomas. Soudain entouré d'une kyrielle de jeunes harmonicistes californiens (William Clarke, Mark Hummel, Gary Smith, Paul De Lay, Kim Wilson, Rick Estrin...), il devient leur mentor, leur principale source d'inspiration et le fondateur involontaire d'un style d'harmonica swinguant et jazzy qui est aujourd'hui fort répandu et imité dans le monde entier. C'est un de ses élèves, Rod Piazza, qui le convainc en 1970 de rejoindre son groupe Bacon Fat, composé alors de très jeunes musiciens blancs. Smith leur apporte son expérience, son feeling, son sens du blues et une authenticité qui transparaissent dans les enregistrements effectués alors. Il décède le 2 octobre 1983 à Los Angeles Californie)
            L'œuvre de George Smith n'a cessé de grandir avec le temps et d'inspirer déjà deux générations d'harmonicistes!
                                                                       Gérard HERZHAFT

           
Although less well known than Little or Big Walters, George Allen Smith is anyway one of the great innovators of the post-war harmonica blues.
            Born on April, 22nd 1924 in Helena, Arkansas but raised in the North by his mother who played chromatic harmonica under the influence of people like Larry Adler and Borrah Menovitch, George started to practise himself the instrument at an early age, playing pop and jazz tunes. It is only in 1942 when he went to work on a slaughterhouse in Kansas City that George met some blues harp players. Soon, Smith played for tips on the streets and in the clubs with some local popular big bands. To be heard above the honking horns of those orchestras George amplified his harmonica, certainly one of the first to try to play this way.
            This is those broad experiences that he brought with him when he relocated in Chicago in 1949, bringing a very different way to play the harmonica blues (blowing often octaves on the so called third position) in a city then mostly under the huge influence of John Lee "Sonny Boy" Williamson.
            But he has to wait 1955 and a return visit to Kansas City to at last be able to record a session for the Biharis, waxing some revolutionaries tracks like Blues in the dark or Telephone blues. But the success eludes him and during the subsequent years he has to record for some small outfits under nicknames (Little Walter Jr, Harmonica King, George Allen) that certainly don't make easier for him to be known as the major harmonicist he really is.
            In 1968, he is hired by Muddy Waters and will play with the maestro for a short year on festivals and concert halls, being at last discovered by blues fans all over the world and recording his two first LPs for Capitol and Bluesway that features some stunning instrumentals.
            After a session behind Sunnyland Slim in Los Angeles, George is hired by Big Mama Thornton and decides to stay in this city, making new recordings under his name for local labels like Sotoplay and behind numerous blues (and sometimes jazz) players.
            In Southern California he becomes friend with Rod Piazza who is certainly his most faithful pupil and with whom he plays, records and tours the US and Europe in the Bacon Fat blues band. At that time, George becomes the leading inspiration for a whole generation of West Coast harp players like William Clarke, Mark Hummel, Gary Smith, Paul De Lay and such who take his jazzy and swinging way to play the harmonica. He is unintentionally but undoubtedly the creator of the West Coast harmonica style.
            George dies on October, 2nd, 1983 in Los Angeles and his recordings have never stopped to be more and more appreciated, becoming all-time classics and inspiring already two generations of harp players.
                                                                       Gérard HERZHAFT


GEORGE SMITH
The Complete Studio Recordings
Volume 1
George Smith, vcl/hca; band. Kansas City, Ka. août 1955
01. Blues in the dark
02. Telephone blues
03. Blues stay away
04. Oopin’ doopin’ doopin’ I & II
05. Rocking I & II
06. Early one monday morning
07. Early one morning
George Smith, hca; Champion Jack Dupree, pno; Barney Richmond, bs; Alfred Dreares, dms. Cincinnatti, Oh. 8 novembre 1955
08. Sharp harp
George Smith, vcl/hca; Maxwell Davis, t-sax; band. Los Angeles, Ca. mars-avril 1956
09. Love life
10. Cross eyed Suzie Lee
11. California blues
12. Goin’ to California
13. Down in New Orleans
14. Hey Mr Porter
15. You don’t love me
16. I found my baby
17. Have myself a ball
George Smith, vcl/hca; band. Los Angeles, Ca. novembre 1956
18. Miss O’Mailey’s rally
19. I don’t know
20. All last night
21. Hot Rolls

GEORGE SMITH
The Complete Studio Recordings
Volume 2
George Smith, vcl/hca; band. Los Angeles, Ca. janvier-février 1957
22. West Helena blues
23. As long as I live
24. Nobody knows
George Smith, vcl/hca; J.D. Nicholson, pno/og; Jimmy Nolen, g; Curtis Tillman, bs; Chuck Thomas, dms. Los Angeles, Ca. 1960
25. I want a woman
26. Times won’t be hard always
27. Tight dress
28. Loose screws
29. Until you come home
George Smith, vcl/hca; tpt; saxes; Ernest Lane, pno; Jimmy Nolen, g; Curtis Tillman, bs; Chuck Thomae, dms; vcl group. Los Angeles, Ca. 1961
30. I must be crazy
31. Sometimes you win when you lose
32. Come on home
33. You can’t undo what’s been done
34. Rope that twist
George Smith, vcl/hca; Marshall Hooks, g; Phillip Walker, g; Curtis Tillman, bs; Chuck Thomas, dms. Los Angeles, Ca. 1964
35. Brown mule
36. Good things
George Smith, vcl/hca; Marshall Hooks, g; Jimmy Nolen, g; bs; dms. Los Angeles, Ca. 1966
37. Summertime
38. The Avalon boogaloo
George Smith, vcl/hca; Muddy Waters, g; Sammy Lawhorn, g; Otis Spann, pno/og; Luther Johnson, bs; Francis Clay, dms. New York City, 25 novembre 1966
39. Chicago blues band
40. Look out Victoria
41. Old ugly man like me
George Smith, vcl/hca; Marshall Hooks, g; Jimmy Nolen, g; bs; dms. Los Angeles, Ca. février 1968
42. Yes baby
43. Blowin’ the blues
44. Trap meat

23 commentaires:

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    Vol. 2
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    OK? Sorry for the delay but I met some uploading problems

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  2. A George Smith compilation of his early work is worth waitin for !! GREAT post;

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    1. Thanks Kempen. Although everything (or almost) here has been reissued, I felt worth it to put that major works in proper order.

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  3. Thanks Gerard! Rob F.

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  4. Gerard - Thank you for the George Smith. He is one of my favorites and his early recordings a particular favorite of mine. As always, I appreciate your effort!

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  5. Gerard, thank you very much.

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  6. Thanks Gerard, worth the wait indeed! Lurker

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  7. Many thanks for this Gerard. I've often felt George Smith deserves to be regarded higher by blues & harmonica fans.

    As you point out the majority of these tracks will already be in any serious blues fan's collection, but it is great to have them all together and in order.

    Thanks again...

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  8. Mucho thanks for George...nappyrags

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  9. muchas gracias from Texas

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  10. Toute cette première oeuvre est vraiment remarquable. J'avoue avoir un faible pour les années qui suivent (1968-70) avec de superbes disques comme "Tribute to Little Walter", "Of the blues" et, moins connu mais non moins excellent "Arkansas trap". Un grand harmoniciste (notamment au chromatique) qui n'a pas eu la reconnaissance qu'il aurait mérité même s'il fut une sorte de chef de file auprès des jeunes harmonicistes blancs comme William Clarke ou Rod Piazza.

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  11. One of my favourite harmonica players. Many thanks Gerard for putting both volumes together for our listening pleasure.

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  12. Great post by a great harmonica player-thanks

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  13. Merci, mon ami! He's always been my favorite chromatic player. It's simply amazing that he and Rod Piazza played together in the same band (Bacon Fat) for six years.

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  14. Don't you think that Big Jay McNeely's You Don't Have To Go (on Warner Bros) is as much a George Smith tune as his own and therefore could be included in the second set?

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    1. It could be right of course. This is anyway a "live" set not recorded in a studio. And once in California, George has been on many recording sessions where, sometimes, he is prominently featured.

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    2. Such as? Anyway, (dead or a)live, that version of You don't have to go is a gem.

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    3. Anonymous (why?)...1) The title of those two CDs is «complete studio recordings» and furthermorre it has been issued under McNeely name 2) such as almost everything Old George blowed behind people like Luke Miles or Jesse Thomas for instance 3) You're absolutely free to add this track to my comp

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  15. You rock Gerard! George Smith is one of my all time favorites!

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  16. Thanks for these Gerard - great work in making them available - Doug

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